Un temps modérément froid “plus mortel” que les vagues de chaleur ou les rafales de froid

“Des jours relativement froids et pluvieux sont bien plus meurtriers que des températures extrêmes”, rapporte The Independent. Une étude internationale portant sur les décès liés aux conditions météorologiques a estimé que le froid modéré a tué beaucoup plus de personnes que les températures extrêmement chaudes ou froides.

Les chercheurs ont recueilli des données sur 74 225 200 décès sur 384 sites, dont 10 au Royaume-Uni. Les résultats ont montré que les jours où la plupart des pays ont le moins de décès liés à la température sont ceux avec des températures plus chaudes que la moyenne.

Par conséquent, les chercheurs calculent que la majorité des «excès de décès» se produisent les jours qui sont plus froids que la moyenne. Parce que les températures extrêmes ne se produisent que quelques jours par an, elles ont un impact sur moins de décès que la majorité des jours modérément froids.

Dans l’ensemble, les chercheurs disent que 7,71% de tous les décès peuvent être attribués à la température en fonction de leur modélisation statistique.

Une hypothèse proposée par les chercheurs est que l’exposition à un rhume léger peut augmenter le stress cardiovasculaire tout en supprimant le système immunitaire, ce qui rend les gens plus vulnérables à des conditions potentiellement mortelles.

Les chercheurs suggèrent que leurs résultats montrent que les responsables de la santé publique devraient consacrer moins de temps à la planification des vagues de chaleur, et plus de temps à penser à la façon de combattre l’effet des températures inférieures à la température optimale toute l’année.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de 15 universités et instituts de 12 pays dirigés par une équipe de la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Il a été financé par le UK Medical Research Council. L’étude a été publiée dans la revue médicale à comité de lecture The Lancet et a été mise à disposition en libre accès, de sorte qu’elle est libre de lire en ligne ou de télécharger en format PDF.

Les reportages des médias se sont concentrés sur la constatation que le temps modérément froid – comme celui vécu au Royaume-Uni pendant une grande partie de l’année – a causé plus de décès que le temps chaud ou le temps extrêmement froid. Le Daily Telegraph a donné un bon résumé global de la recherche.

L’affirmation de The Independent selon laquelle les «jours modérément froids et froids» sont «bien plus mortels que les températures extrêmes» est une extrapolation, car l’étude ne considérait pas la bruine ou la pluie comme un facteur de risque, juste la température.

The Guardian inclut un certain nombre de réactions d’experts indépendants, comme la suggestion de Sir David Spiegelhalter, vraisemblablement ironique, selon laquelle «peut-être qu’ils disent vraiment que le climat britannique tue des gens».

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude était une méta-analyse de données sur les températures et les décès à travers le monde pour savoir quel effet la température a sur le risque de décès, et si les gens sont plus susceptibles de mourir par temps froid ou par temps chaud.

Les chercheurs ont utilisé la modélisation statistique pour estimer les proportions de décès dans les régions étudiées qui pourraient être attribuées à la chaleur, au froid et à la chaleur et au froid extrêmes. Ce type d’étude peut nous renseigner sur les liens entre des variables telles que la température et les taux de mortalité, mais pas si l’une cause l’autre.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recueilli des données sur la température et la mortalité (74 225 200 décès) de 384 sites dans 13 pays différents, entre 1985 et 2012. Ils ont utilisé l’analyse statistique pour calculer le risque relatif de décès à différentes températures pour chaque emplacement.

Les pays inclus étaient l’Australie, le Brésil, le Canada, la Chine, l’Italie, le Japon, la Corée du Sud, l’Espagne, la Suède, Taiwan, la Thaïlande, le Royaume-Uni et les États-Unis. Environ un tiers des emplacements échantillonnés se trouvaient aux États-Unis.

Les chercheurs n’ont pas été en mesure d’ajuster les chiffres pour tenir compte des effets potentiels d’autres facteurs, tels que les niveaux de revenu dans les différents pays, bien qu’ils aient utilisé les données sur la pollution de l’air quand elles étaient disponibles.

Les chercheurs ont divisé les données de température de chaque endroit en percentiles régulièrement espacés, du froid au chaud. C’est ainsi que les températures pour les jours les plus froids seraient dans les percentiles les plus bas de 1 ou 2, tandis que les températures les plus élevées seraient dans la gamme supérieure, 98 ou 99.

Ils ont défini le froid extrême pour un emplacement inférieur au 2,5e centile et la chaleur extrême comme au-dessus du 97,5e centile. Ils ont cherché la température “optimale” pour chaque emplacement, étant la température à laquelle les décès les plus faibles imputables à la température ont été enregistrés.

Ils ont calculé les décès liés à des températures au-dessus ou au-dessous de l’optimum, et l’ont encore subdivisé pour montrer les décès liés au froid ou à la chaleur extrême.

L’analyse statistique a utilisé un nouveau modèle complexe développé par les chercheurs, ce qui leur a permis de prendre en compte le décalage temporel de différentes températures.

Les effets de températures très élevées sur les taux de mortalité sont généralement assez courts, tandis que les températures très froides peuvent avoir un effet sur les décès jusqu’à quatre semaines.

Quels ont été les résultats de base?

Dans tous les pays, les températures plus froides étaient liées à des décès plus importants que les températures plus chaudes – environ 20 fois plus (7,29% des décès par temps plus froid contre 0,42% par temps plus chaud).

Pour tous les pays, la température optimale – quand il y avait le moins de décès liés aux conditions météorologiques – était plus chaude que la température moyenne pour cet endroit.

Au Royaume-Uni, par exemple, la température moyenne enregistrée était de 10,4 ° C, tandis que la température optimale allait de 15,9 ° C au nord-est à 19,5 ° C à Londres. La température optimale pour le Royaume-Uni se situait au 90e centile, ce qui signifie que 9 jours sur 10 au Royaume-Uni sont susceptibles d’être plus froids que l’optimum.

La proportion de tous les décès liés à des journées extrêmement chaudes ou froides était beaucoup plus faible que celle liée à un temps chaud ou froid moins extrême. Les chercheurs affirment que la chaleur ou le froid extrêmes sont responsables de 0,86% des décès selon leur modélisation statistique (intervalle de confiance à 95% de 0,84 à 0,87).

Cependant, le risque relatif de mourir à des températures extrêmes a augmenté, avec une forte augmentation des décès aux températures les plus chaudes dans la plupart des pays.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que leurs résultats ont des «implications importantes» pour la planification de la santé publique, parce que la planification tend à se concentrer sur la façon de faire face aux vagues de chaleur, alors que leur étude montre que les températures sous-optimales affectent davantage le nombre de personnes décédées.

Ils disent que les décès par temps froid peuvent être attribués au stress sur le système cardiovasculaire, conduisant à plus de crises cardiaques et d’accidents vasculaires cérébraux. Le froid peut également affecter la réponse immunitaire, augmentant les risques de maladies respiratoires.

Ils disent que leurs résultats montrent que la planification de la santé publique devrait être «étendue et recentrée» pour tenir compte de l’effet de toute la gamme des fluctuations de température, et pas seulement de la chaleur extrême.

Conclusion

Bon nombre des manchettes se concentrent sur la conclusion que le froid modéré peut être responsable de plus de décès que le temps chaud ou froid extrême.

Peut-être plus intéressant est la constatation que la température optimale pour les humains semble être bien au-dessus des températures que nous connaissons habituellement, en particulier dans les pays plus froids comme le Royaume-Uni. Si cela est vrai, alors la conclusion que la plupart des décès surviennent des jours plus froids que l’optimum n’est pas surprenante, car la plupart des jours sont plus froids que la température optimale.

La relative indifférence des journées très chaudes ou très froides en termes de mortalité est intéressante, car la plupart des recherches et la planification de la santé publique se sont concentrées sur les conditions météorologiques extrêmes. Cependant, cela dépend en partie de la définition de la température extrême.

Les chercheurs ont utilisé 2,5 centiles supérieurs et inférieurs pour décider de ce qui était extrême pour un endroit particulier, de sorte que, par définition, ces températures sont expérimentées sur très peu de jours. Même si le risque relatif de décès augmente ces jours-là, le nombre absolu de décès est loin d’être aussi élevé que la majorité des jours.

Cela ne veut pas dire qu’il ne vaut pas la peine de prévoir le risque accru de décès lors de températures extrêmes. A Londres, par exemple, le risque relatif de décès est plus que doublé les jours où les températures sont inférieures à 0 ° C, contre des jours à la température optimale de 19,5 ° C.

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Il y a certaines limites à l’étude dont nous devrions être conscients. Tout d’abord, bien qu’il ait échantillonné des données de 13 pays de climats très différents, il n’a inclus aucun pays d’Afrique ou du Moyen-Orient. Cela signifie que nous ne pouvons pas être sûrs que les résultats s’appliqueront dans le monde entier.

Deuxièmement, l’étude ne tient pas compte des facteurs de confusion qui pourraient influer sur le nombre de décès par temps chaud ou froid – par exemple, les niveaux de pollution atmosphérique, l’accès à l’abri et au chauffage, la composition par âge d’une population, et si les gens ont accès à de la nourriture nutritive toute l’année.

Cela rend également difficile de savoir comment les gouvernements ou les organismes de santé publique peuvent faire des plans en utilisant ces nouvelles données, car nous ne savons pas si les effets du froid modéré sur la mortalité pourraient être affectés par les mesures de santé publique.

Au Royaume-Uni, le NHS prévoit déjà un plus grand nombre d’admissions hospitalières durant les mois d’hiver, en tenant compte de facteurs tels que la quantité de maladies pseudo-grippales circulant dans la population, ainsi que la température.

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