Le fait de ne pas fortifier la farine avec de l’acide folique «a entraîné 2 000 malformations congénitales»

“Les experts britanniques soutiennent l’appel pour que la farine soit fortifiée avec de l’acide folique – un geste qui, selon eux, aurait empêché environ 2000 cas de malformations congénitales graves depuis 1998”, rapporte BBC News.

La supplémentation en acide folique au moment de la conception et au début de la grossesse est connue pour aider à la formation du cerveau et de la moelle épinière d’un bébé. Il réduit également le risque de naissance d’un bébé présentant des anomalies du tube neural, le plus commun étant le spina bifida.

La fortification obligatoire de la farine avec de l’acide folique a été introduite aux États-Unis et dans 77 autres pays en 1998. Le Royaume-Uni a choisi de ne pas introduire la politique, préférant conseiller aux femmes de prendre des suppléments à la place.

Les chercheurs ont examiné les dossiers de santé pour voir combien de cas de défectuosité du tube neural ont été observés au Royaume-Uni au cours des 15 à 20 dernières années, et ont estimé combien de cas de fortification de la farine ont été introduits.

Leurs résultats suggèrent qu’il y aurait eu environ 21% moins de bébés nés avec des anomalies du tube neural depuis 1998 – environ 2000 bébés.

Les recommandations actuelles du Royaume-Uni sont que les femmes enceintes, qui envisagent d’avoir un bébé ou qui risquent de le devenir, devraient prendre un supplément d’acide folique de 0,4 mg (400 microgrammes) jusqu’à la douzième semaine de grossesse.

Cette recherche fiable et informative a ajouté au poids de la preuve pour amener un changement de politique.

Au cours des derniers mois, la Food Standards Agency, le Comité consultatif scientifique sur la nutrition et le médecin en chef pour l’Angleterre, Dame Sally Davies, ont tous demandé que la politique soit modifiée.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université Queen Mary de Londres et d’autres universités britanniques, ainsi que par Public Health England et Public Health Wales.

Aucune source de financement n’est signalée et les auteurs n’ont déclaré aucun conflit d’intérêts.

Il a été publié dans la revue médicale à comité de lecture Archives of Disease in Childhood, et l’article est ouvertement accessible en ligne.

Les médias britanniques ont fourni une couverture fiable de cette étude, la BBC indiquant que le ministère de la Santé «étudie actuellement la question».

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude a utilisé des données de registre d’Angleterre et du Pays de Galles pour identifier les enfants nés avec des anomalies congénitales sur une période d’environ 20 ans.

Ils ont examiné la proportion de femmes prenant des suppléments d’acide folique avant la grossesse, et estimé combien de défauts auraient pu être évités si l’acide folique était effectivement disponible pour tous sous forme de farine, sans avoir besoin de suppléments.

L’acide folique – vitamine B9 – est nécessaire au moment de la conception et dans les premiers stades de la grossesse pour prévenir les malformations congénitales, en particulier le spina bifida.

C’est le plus commun d’un groupe de conditions appelées anomalies du tube neural (ATN), où la moelle épinière n’a pas formé correctement.

En 1991, une étude clé aurait trouvé que la prise de suppléments d’acide folique avant la grossesse réduisait le risque d’ATN d’environ 72%.

Alors que le folate est naturellement présent dans certains aliments, tels que les légumes verts à feuilles, il n’est pas possible d’obtenir des quantités adéquates à partir de sources alimentaires naturelles seules.

Les femmes qui prennent des suppléments d’acide folique ou qui mangent des aliments comme le pain ou les céréales complètes enrichies d’acide folique ont tendance à s’en approcher.

L’enrichissement obligatoire de la farine a été introduit dans plusieurs pays, dont les États-Unis, le Canada et l’Australie, mais n’a pas été rendu obligatoire au Royaume-Uni.

En 1992, les femmes au Royaume-Uni ont été invités à prendre des suppléments d’acide folique avant la grossesse afin de réduire le risque d’ATN. Mais à quelle fréquence cela arrive-t-il, d’autant plus que de nombreuses grossesses ne sont pas planifiées?

Qu’est-ce que la recherche implique?

Cette étude a utilisé des données provenant d’un certain nombre de sources pour déterminer combien de bébés sont nés avec des MTN au Royaume-Uni. Les chercheurs ont fait cela pour pouvoir estimer l’effet que cela aurait eu si l’enrichissement obligatoire de la farine avec de l’acide folique avait été introduit ici en 1998, comme c’était le cas aux États-Unis.

Les chercheurs ont recueilli des données de huit registres de malformations congénitales couvrant l’Angleterre et le Pays de Galles pour déterminer le nombre de bébés nés avec des MTN entre 1991 et 2012.

Pour estimer le nombre d’ATN à travers le Royaume-Uni au cours d’une année donnée, les chercheurs ont examiné la prévalence dans les régions couvertes par un registre et ont multiplié ces chiffres par le nombre total de naissances au Royaume-Uni cette année-là.

Une étude récente évaluant la supplémentation en acide folique chez près d’un demi-million de femmes en Angleterre suggérait qu’environ 39,6% des femmes en 1999 prenaient des suppléments d’acide folique au début de la grossesse, mais ce chiffre a chuté à seulement 27,8% en 2012.

Ces chiffres sont en accord avec une autre étude britannique, qui suggère qu’environ un quart des femmes ont pris des suppléments d’acide folique avant la grossesse entre 2009 et 2012.

Pour calculer une estimation prudente de l’effet fortifiant de la farine aurait eu, les chercheurs ont supposé que cela aurait bénéficié seulement aux femmes enceintes qui n’ont pas pris de suppléments. Ils ont également calculé que 28-40% des femmes prendraient des suppléments, plutôt que l’estimation inférieure de seulement 25%.

Quels ont été les résultats de base?

Entre 1991 et 2012, 1,28 pour 1 000 grossesses (intervalle de confiance à 95% [IC] 1,24 à 1,31) a eu un bébé atteint d’une ATN.

La majorité des grossesses identifiées comme ayant un bébé atteint d’une ATN ont été interrompues (81%) et 0,5% ont entraîné une mort fœtale à 20 semaines de grossesse et plus ou une mortinaissance.

Quand on regarde seulement les naissances vivantes, 0,20 pour 1 000 bébés nés vivants au Royaume-Uni ont eu une MTN (IC à 95% 0,16 à 0,25).

Après que les femmes ont été recommandées de prendre des suppléments d’acide folique au Royaume-Uni, entre 1998 et 2012, il y avait une diminution non significative de 7% du nombre de bébés nés avec des MTN au Royaume-Uni.

Les chercheurs ont calculé que, si l’enrichissement obligatoire de la farine avait été introduit ici en 1998 comme aux États-Unis, il y aurait eu 2 014 moins de grossesses affectées par une MTN à travers le Royaume-Uni.

Cela aurait signifié une réduction de 21% du nombre de bébés affectés par une ATN au cours de cette période, plutôt que la diminution d’environ 7% observée avec la recommandation de prendre des suppléments d’acide folique.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu: «L’absence de mise en œuvre de l’enrichissement en acide folique au Royaume-Uni a causé et continue de causer des interruptions de grossesse évitables, des mortinaissances, des décès néonatals et une invalidité grave permanente chez les enfants survivants.

Conclusion

Le temps autour de la conception et les 12 premières semaines de grossesse sont connues pour être un moment important pour le développement du cerveau et de la moelle épinière. Fondamentalement, la supplémentation en acide folique à ce moment est connu pour diminuer le risque de défauts tels que le spina bifida.

Aux États-Unis, l’enrichissement obligatoire de la farine avec 140 mg d’acide folique pour 100 g de céréales enrichies a été introduit en 1998. On estime qu’il fournit 200 mg d’acide folique par jour aux femmes en âge de procréer.

Au Royaume-Uni, la décision n’a pas été prise d’enrichir la farine, mais depuis 1992, le gouvernement a recommandé aux femmes de prendre 400 microgrammes d’acide folique chaque jour avant la grossesse et pendant les 12 premières semaines de la grossesse.

Cependant, des recherches antérieures ont suggéré qu’environ un quart à un tiers des femmes britanniques prennent des suppléments d’acide folique comme recommandé au début de la grossesse.

Cette recherche démontre que 1,28 pour 1000 grossesses au Royaume-Uni au cours des 20 dernières années a été affectée par une ATN. La plupart de ces bébés ont entraîné une cessation d’emploi ou la mort du fœtus, et beaucoup moins – 0,20 pour 1 000 bébés – sont nés avec une ATN.

Bien que le risque absolu d’avoir un bébé atteint d’une ATN soit très faible, les résultats suggèrent qu’il aurait pu être inférieur d’environ 21% depuis 1998 si l’enrichissement obligatoire de la farine avait été introduit. Conseiller aux femmes de prendre des suppléments a seulement conduit à environ un tiers de la taille de cette réduction au cours de la même période.

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles seule une faible proportion de femmes peut prendre des suppléments d’acide folique selon les recommandations. La raison la plus évidente est que toutes les grossesses ne sont pas planifiées et que beaucoup de femmes ne réalisent pas qu’elles sont enceintes pendant plusieurs semaines, manquant la période cruciale pour le développement de la moelle épinière.

L’enrichissement des farines et des céréales pourrait aider à faire en sorte que tous les membres de la population soient couverts. Comme les chercheurs le disent, c’est une vitamine sûre pour tout ce qui n’a pas été montré pour être associé à des dommages. D’autres études auraient également démontré que l’enrichissement de la farine avec de l’acide folique est une mesure rentable.

Cependant, il est possible que certaines femmes en âge de procréer puissent toujours recevoir de l’acide folique sous-optimal même avec l’enrichissement obligatoire de la farine – par exemple, selon la quantité de pain ou de produits contenant de la farine qu’elles mangent.

Il s’agit d’une recherche fiable et informative qui a utilisé un certain nombre de registres nationaux de malformations congénitales, et a tenté de faire des estimations prudentes qui permettent au plus grand nombre de femmes prenant des suppléments d’acide folique comme recommandé.

Dans l’ensemble, l’étude estime qu’environ 2 000 grossesses de moins au cours des 20 dernières années auraient été touchées par des MTN comme le spina bifida si l’enrichissement de la farine avait été introduit. Mais ce n’est encore qu’une estimation qui repose sur diverses hypothèses.

Les chercheurs suggèrent que la fortification de la farine avec de l’acide folique devrait être une priorité pour la politique de santé publique au Royaume-Uni.

On ne sait pas encore si la politique entourant l’enrichissement de la farine changera à la suite de cette étude, mais elle devra sans doute être reconsidérée, surtout parce qu’elle suit des recommandations similaires faites récemment par le Comité consultatif scientifique sur la nutrition et le médecin en chef de l’Angleterre.

Pour l’instant, la recommandation est que les femmes qui planifient une grossesse devraient prendre 400 microgrammes d’acide folique par jour, ainsi que dans les 12 premières semaines de grossesse.