La vision des cellules cancéreuses pourrait «révolutionner le traitement»

“La découverte de cellules cancéreuses pourrait révolutionner le traitement”, a déclaré The Independent aujourd’hui. Ces rapports sont basés sur une étude américaine portant sur le cancer du cerveau chez la souris.

Les souris dans cette étude avaient été génétiquement modifiées pour avoir une forme très agressive de cancer du cerveau. Le cancer revient souvent après une chimiothérapie chez les humains et a une période de survie moyenne d’un an seulement après le diagnostic.

Les scientifiques qui ont mené l’étude voulaient voir s’ils pouvaient identifier un groupe spécifique de «cellules souches» cancéreuses qui pourraient être responsables du retour du cancer.

Les cellules souches sont des cellules remarquables qui peuvent se transformer en pratiquement n’importe quel autre type de cellule trouvé dans le corps – une sorte de toile vierge biologique.

Les souris ont été traitées avec un médicament contre le cancer, et les scientifiques ont identifié un sous-ensemble de cellules tumorales qui semblaient être responsables de la repousse de la tumeur après le traitement. Ces cellules tumorales semblent se comporter de la même manière que les cellules souches adultes.

Les résultats sont également soutenus par des recherches publiées récemment qui ont trouvé une association similaire avec les cellules souches et la repousse de certains types de cancers de la peau et du système digestif.

Cette avenue de recherche est potentiellement très excitante car il pourrait y avoir un moyen de tuer ces cellules souches cancéreuses. Si c’est le cas, alors de nouveaux traitements peuvent être disponibles pour les types de cancer qui ont déjà prouvé leur résistance au traitement conventionnel.

Mais toute excitation doit être tempérée par le réalisme. Il pourrait falloir de nombreuses années de recherche dans ce domaine pour savoir si des cellules souches cancéreuses similaires existent chez les humains et, dans l’affirmative, comment et si elles peuvent être traitées.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université du Texas et a été financée par diverses subventions académiques dont une du National Institutes of Health. Il a été publié dans la revue scientifique revue Nature.

La recherche a été clairement expliquée dans les médias, la rendant accessible au public. Cependant, il y avait trop d’emphase sur la possibilité que ces conclusions mèneraient à de «nouvelles manières de combattre le cancer» comme le disait le Daily Telegraph. Bien que cela soit possible, la recherche n’a été menée que sur des souris et, également, sur certains types de cancer. L’étude a identifié un type de cellule qui peut être responsable de la croissance d’un type particulier de cancer du cerveau chez la souris, mais, jusqu’à présent, les moyens de cibler ce type de cellule pour traiter le cancer n’ont pas été développés.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Ce fut une étude sur les animaux qui a examiné le développement chez les souris génétiquement modifiées d’un type de cancer du cerveau appelé glioblastome. C’est le type le plus commun de tumeur cérébrale maligne chez l’homme. Il est très agressif et revient souvent après l’ablation chirurgicale. Les chercheurs disent qu’on ne sait pas comment le cancer revient. Leur hypothèse est que les cellules souches du système nerveux adulte sont la source probable de cette récurrence et ils ont utilisé des techniques génétiques pour étudier cela.

Les cellules souches sont des cellules qui ont la capacité de se développer en différents types de cellules spécialisées. Le rôle principal des cellules souches adultes est de réparer et de maintenir le tissu dans lequel elles se trouvent.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé des souris qui avaient été génétiquement modifiées pour développer un type de tumeur cérébrale appelée gliome, qui comprend un glioblastome. Une fois que les souris ont développé des tumeurs, elles ont été traitées avec le médicament de chimiothérapie, le témozolomide (TMZ), qui est actuellement utilisé pour traiter le glioblastome chez l’homme. Les chercheurs ont fait cela pour arrêter temporairement la croissance des tumeurs. Ils ont ensuite utilisé diverses méthodes pour regarder quels types de cellules ont commencé la repousse de ces tumeurs.

Ils ont testé si tuer ces cellules pouvait arrêter la croissance des tumeurs en premier lieu ou pourrait les empêcher de repousser après la chimiothérapie. Un groupe témoin de souris n’a reçu aucun traitement pour tuer ces cellules. Le traitement utilisé pour tuer les cellules ne pouvait le faire que parce que les souris ont été génétiquement modifiées pour lui permettre de travailler. Le traitement utilisé ne tuerait pas ces cellules chez une souris ou un humain normal.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont identifié un “sous-ensemble” de cellules tumorales qui semblait être en grande partie responsable de la repousse des tumeurs chez les souris génétiquement modifiées pour développer des gliomes et traités avec TMZ exsudat. Ces cellules semblaient se comporter de la même manière que les cellules souches du système nerveux adulte. Normalement, ils ne se divisaient pas beaucoup dans la tumeur, mais une fois que les cellules qui se divisaient activement dans la tumeur avaient été éliminées par TMZ, elles ont commencé à se diviser, ce qui a permis à la tumeur de repousser.

Si les souris génétiquement modifiées ont été traitées pour tuer ces cellules au moment même où les cellules cancéreuses du cerveau ont commencé à se développer, ces souris avaient des tumeurs cérébrales beaucoup moins développées que les souris non traitées et vivaient plus longtemps que les souris non traitées. Donner aux souris traitées le médicament de chimiothérapie TMZ aussi bien réduit la croissance des tumeurs.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment que, alors que les études précédentes ont seulement pu examiner l’existence possible de cellules souches cancéreuses dans un tissu dans un environnement artificiel, leur étude identifie directement une possible cellule souche de gliome dans un organisme vivant. Ce type cellulaire semble permettre une croissance tumorale initiale et une repousse tumorale après chimiothérapie.

Ils disent qu’une évaluation plus poussée de ces cellules et de leurs propriétés est nécessaire et pourrait donner des indications importantes sur les «nouvelles cibles thérapeutiques» pour les tumeurs cérébrales.

Conclusion

Cette étude sur un modèle murin de tumeur cérébrale chez les animaux est susceptible d’intéresser les chercheurs sur le cancer. Les auteurs notent que ce ne sont que des cellules souches cancéreuses «supposées» – ce qui signifie que les résultats ne sont pas encore totalement prouvés et que davantage de recherches sont nécessaires.

Comme pour toute recherche sur les animaux de laboratoire, il peut y avoir des différences en termes de développement du cancer chez les humains, mais ce type d’étude ne serait pas réalisable chez l’homme. Les chercheurs voudront également déterminer s’il existe des types de cellules similaires dans d’autres types de cancer. En fait, les nouvelles d’aujourd’hui rapporte également deux autres études qui ont trouvé des types similaires de cellules dans les cancers de la peau et les cancers du système digestif chez la souris.

Les rapports selon lesquels cette expérience pourrait «révolutionner» le traitement du cancer sont prématurés. Si d’autres expériences suggèrent que ces cellules sont responsables de la croissance de ces tumeurs cérébrales, des recherches seront nécessaires pour trouver un moyen de les tuer. Le traitement utilisé pour tuer les cellules dans cette étude ne pouvait le faire que parce que les souris ont été spécialement conçus génétiquement pour lui permettre de travailler. Le traitement utilisé ne tuerait pas ces cellules chez une souris ou un humain normal.

Cette recherche supplémentaire prendra du temps et, malheureusement, ne garantit pas une nouvelle forme de traitement efficace pour les humains. Cependant, l’étude fournit des informations supplémentaires utiles sur la façon dont cette forme de cancer du cerveau difficile à traiter peut se développer et échapper aux effets de la chimiothérapie.

Analyse par * NHS Choices. Suivez les manchettes sur twitter *.